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ミシシッピ川の干ばつ、日本へも影響?

ミシシッピ川の干ばつ、日本へも影響?

 1月27日、アメリカ、ミシシッピ州ビックスバーグ付近で、ミシシッピ川の橋に艀(はしけ)が衝突、積んでいた軽質油が流出した。深刻な事故だが、この冬、ミシシッピ川で起きた最大の惨事ではない。

 イリノイ州カイロからミズーリ州セントルイスまでの流程約322キロ、いわゆるミシシッピ川中流域は現在、過去50年で最悪の干ばつに見舞われている。

 支流のミズーリ川で船舶の航行が途絶える12月から3月までは、ダムの放水量が減るため、ミシシッピ川中流域も例年この時期に最低水位を記録する。セントルイス付近で1メートルほど水位が下がるのが普通だ。

 しかし今冬は、雪代や降雨にすぐには期待できず、貯水池の水位も低いため例年より落ち込みが激しい。ミシシッピ川を下る物資の輸送量も激減を余儀なくされており、昨年12月の総貨物量は前年同月比で110万トン以上減少した。

 船底が川底に接触しないよう、艀の積載量は大幅に減らさなければならない。現在、ミシシッピ川中流域では、喫水を2.7~2.4メートルに抑える必要がある。普段の3.7メートルから考えると、貨物輸送のコストやスピードに影響が出るのは必至だ。

 アメリカ水上輸送業者協会(AWO)の発表によると、2012年12月と2013年1月だけで、70億ドル(約6500億円)以上に相当する生産物が、危うく目的地に届かないところだった。

 干ばつに苦しむミシシッピ川中流域の農家は、下流域の農家より余計に輸送費がかかる。下流域なら、艀に荷物を満載できるからだ。中流域の場合は、積載量を減らして輸送回数を増やさなければならず、どうしてもコストが高くなる。

◆コストの転嫁

 流域の住人でもなければ、ミシシッピ川の名前から連想するのは『ハックルベリー・フィンの冒険』くらいかもしれない。

 しかし、そんな人にもミシシッピ川は決して遠い存在ではない。トウモロコシやセメント、石炭、原油など、日常的に利用あるいは食卓に載るさまざまな物品がミシシッピ川を下って輸送されているからだ。行き先はアメリカ国内以外も含まれる。

「イリノイ州セントラリアの農産物は、ほとんどが日本に輸出されている」と、アメリカ陸軍工兵隊の広報担当マイク・ピーターソン(Mike Peterson)氏は話す。日本の輸入飼料の9割はミシシッピ川流域の生産だ。陸軍工兵隊は「水上交通運輸省」のような組織で、ミシシッピ川の浚渫(しゅんせつ)や維持管理を担当している。

 1997年の収穫期にミシシッピ川の水門1基が決壊したとき、飼料用穀物を日本へ輸入している全農子会社「全農グレイン」のジャック・ユイ(Jack Yui)氏は、水門を管理している工兵隊の担当者に次のようなファクシミリを送ったという。「備蓄飼料を放出すべきか日本政府が判断する必要がある。27番ダムと水門の復旧見通しを知りたい」。同氏は毎日、報告書の提出を求めたという。

 農産物輸出の停滞はアメリカ人の暮らしにも影響する。神戸牛に十分なエサが行き渡らなければ、アメリカで高級ハンバーガーの値段が急騰するだろう。

 もちろん、影響はハンバーガーに留まらず、冬期に道路用塩を出荷できないと、北部の街では路面凍結に悩まされることになる。春の種まきの時期にも、農家に肥料が届かないかもしれない。

 先月の油流出事故が示すように、ミシシッピ川は石油・原油輸送の動脈でもある。2011年には、2007年比2倍の約4万8000バレルが、中西部からメキシコ湾沿岸地域まで輸送された。

 また、川の輸送能力が落ちると、ウェストバージニア産石炭のセントルイスへの輸送に遅れが出る。同地の発電所の生産能力が低下すれば、国内有数のビール工場の生産に支障をきたし、消費者に直接影響が及ぶ可能性がある。流域に点在するその他数十基の発電所も、ミシシッピ経由で石炭を調達している。

Johnna Rizzo for National Geographic News
ナショナルジオグラフィック 公式日本語サイト 2月8日(金)20時12分配信
http://zasshi.news.yahoo.co.jp/article?a=20130208-00000002-natiogeo-int



異常気象は“神の声”を思って、真摯に受け止めなければなりませんね。



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